Lo scienziato estrae il DNA dagli assassini senza radici

L'immagine di un detective che raccoglie mozziconi di sigaretta, filacce e ciocche di capelli popola l'immaginazione popolare e si trasporta nella realtà forense attraverso tecniche moderne che estraggono da questa evidenza il DNA sia della vittima che dell'autore. Nei primi due casi, la saliva e la pelle portano la carica genetica del corpo che li ha generati; Nel terzo, tuttavia, la fortuna deve sorridere al ricercatore a forma di radice dei capelli: nessuna radice, nessun DNA.

Estrarre il profilo genetico di una ciocca spezzata era impossibile - almeno fino a quando un paleogenetico dell'Università della California non ha sviluppato una tecnica per recuperare e sequenziare il DNA da qualsiasi parte dei capelli. Ed Green è noto all'interno della comunità scientifica per il suo lavoro nel sequenziare i geni dell'uomo di Neanderthal - il suo merito per aver identificato, da un osso di 38.000 anni, il primo genoma ancestrale completo.

Il lavoro ha contribuito a chiudere il caso aperto nel 1985

Dalla metà del 2017, ha collaborato silenziosamente con la polizia per, usando la tecnica impiegata sugli antenati dell'uomo, estrarre profili genetici e quindi dare un volto agli assassini, aiutare a risolvere crimini eccezionali e identificare vittime senza nome.

Green riceve spesso (sempre in mano) pacchetti contenenti capelli trovati nelle scene del crimine. Alcuni sono serial killer che agiscono da decenni senza che la polizia abbia la minima idea della loro identità; altri sono ancora vittime senza nome.

È entrato nel mondo criminale per mano della genealogista genetica Barbara Rae-Venter, nota al grande pubblico per aver scoperto l'identità del Golden Gate Killer, serial killer responsabile di 45 stupri e 12 omicidi dal 1979 al 1986. Nel 2017 ha collaborato con la polizia del New Hampshire che identifica una donna e tre ragazze i cui corpi sono stati trovati all'interno di botti in un parco. Dopo decenni praticamente all'aperto, tutto ciò che poteva avere il DNA era già stato degradato.

L'omicidio di una donna e tre ragazze, i cui corpi furono trovati in due barili (il primo nel 1985 e il secondo nel 2000), fu uno dei casi aperti più lunghi negli Stati Uniti. (Fonte: Procura / Riproduzione del New Hampshire State Attorney)

La soluzione si trovava sul banco da laboratorio di Green, che ha creato nel 2005 una tecnica per estrarre il DNA da ossa fossilizzate. La regolazione del processo per l'uso dei capelli è durata circa un anno. Dopo aver terminato i lavori sui filoni di cadaveri del New Hampshire non identificati, Green non ha sentito nulla di diverso - fino a quando ha sentito i nomi di Marlyse Elizabeth Honeychurch e delle sue due figlie, Marie Elizabeth Vaughn e Sarah Lynn McWaters (una bambina rimasta). identificare).

"Mi sentivo come l'inventore di un razzo per andare sulla luna e poi guardarlo in TV, atterrando su un terreno lunare", ricorda.

Un tecnico di laboratorio paleogenetico Ed Green esamina campioni dei capelli della donna trovati in una botte nel New Hampshire, in seguito identificati come Marlyse Elizabeth Honeychurch. (Fonte: The New York Times / James Tensuan

L'uso del DNA da parte di persone innocenti genera polemiche

L'uso del profilo del DNA trovato nei database genealogici (cioè i parenti dei criminali), tuttavia, ha sollevato polemiche sulla validità del metodo. Tuttavia, Green si aspetta che il suo processo venga utilizzato per sempre. La scienziata forense Suzana Ryan, che recentemente gli ha inviato la testa imbalsamata di una donna che deve ancora essere identificata, condivide questo desiderio.

Secondo lei, ci sono da 200.000 a 250.000 casi in attesa di una soluzione solo negli Stati Uniti. Anche se i capelli sono stati raccolti solo il 10% delle volte, ci sono 20.000 casi che possono essere risolti. Tuttavia, nessuno dei due ritiene che la tecnica sarà ampiamente adottata: oltre ad essere costoso (il sequenziamento a singolo filamento costa migliaia di dollari), il processo ha ancora bisogno di un genealogista genetico per trovare l'origine familiare del DNA.